Antes de la llegada de los conquistadores españoles la región fue el asiento de la cultura tumaco-la tolita cuyos vestigios arqueológicos son muy destacados y hacen parte de la riqueza del municipio actual. Hablando de la fundación de Tumaco existen varias teorías, algunas míticas otras fundamentadas en hechos históricos, una de las mas aceptadas por estudiosos y la comunidad Tumaqueña es la expuesta por el historiador TELMO LEUSSON FLOREZ que en su libro “TUMACO HISTORIA Y CULTURA” reconoce al Padre FRANCISCO RUGGY un sacerdote jesuita nacido en Salermo Italia en 1985. Este Joven religioso a la edad de 20 años viajo a américa en 1618 como parte de una expedición liderada por el Padre JUAN ANTONIO DE SANTANDER, el padre RUGGY en sus primeros años residió en la ciudad de Santa Fe como rector del recién fundado colegio San Bartolomé, luego viajo a la ciudad de Quito y de ahí se desplazó a la ciudad de Santabárbara con el cargo de Cura en compañía del padre JUAN HENEBRA como Vicario Santa Barba es considerada la ciudad primitiva de lo que hoy se conoce como Tumaco, pero, (se supone) que debido a las dificultades de acceso y por ende comunicación con las otras provincias esta fue movida a otra ubicación que facilitara la interacción con las comunidades vecinas, lugar en el que se encuentra actualmente y se lo conoce con el nombre de TUMACO. “Existe un misterio sobre la localización de la ciudad primitiva llamada Santa Bárbara. Tratándola de localizarla es posible que pudo haber estado por los lados de Salahonda hacia la Costa Norte, por cuanto el curato de Santa Bárbara, pertenecía a Barbacoas”. Extraído de la Revista VIGIA Nro. 43 Mes de Septiembre de 1973. En cuanto a la fecha de su fundación el padre escribe en el año de 1.644 refiriéndose a Tumaco “Yo la fundé en el sitio que hoy está, ayudado por los soldados, traje además 1900 almas que hoy sirven, los saqué del monte, los reduje, los catequicé, los bauticé con mucho riesgo de vida, trabajo y pobreza”. (Texto tomado de la carta encontrada en el archivo provincial de Quito, legado Tres). Basándose en estos datos el padre José Miguel Garrido antropólogo-historiador, plantea como hipótesis la fecha de fundación de Tumaco hacia el 30 de Noviembre de 1640. Como parte del trabajo del Padre RUGGI se registra la construcción de un astillero en Tumaco para la construcción de barcos, habiendo traído de Quito a un carpintero Juan Domínguez. Intentó además, abrir un camino de Tumaco hasta Ibarra, Ecuador, siguiendo la pendiente del Rio Mira según evidencia la carta del 13 de junio de 1644 al Padre Barvueno de la Comunidad de Quito.
A esta tribu se le atribuye la fundación de nuestra región, dándole a Tumaco el nombre de "Tumatai", que significa "Tierra del hombre bueno". Los indios "Tumapaes", cuya cultura superó a la de los "Cayapas", establecidos en lo que es hoy la provincia de Esmeraldas (Ecuador), por organización social imponían lo que ellos llamaban el "curi caricao", que significaba "la gran parcela de todos", tuvieron como primer cacique al indio "Tumaipaita", quien los guió por sistemas del bien, distanciados del sometimiento. Tribu esencialmente pacífica, amistosa y laboriosa, se dedicó a diferentes actividades específicas de su cultura, la pesca, la agricultura, la extracción del oro de los ríos de la región y la orfebrería. Su dialecto fue el "tumas" que contaba con un alfabeto flexible de cambio fonético. Mientras el alfabeto era rico, la fonética no lo era, por eso pocos blancos lo hablaron, los negros ninguno. Los "Tumapaes", adoraban al sol, la luna, al mar y a un ser superior no materializado. El pueblo aparece por primera vez con el nombre de Tumaco, que significa "Tierra de entierros", debido a que un grupo de indios de la tribu "Tumapaes" encontró muchas vasijas de barro a la orilla del mar, los que creyeron que se trataba de un regalo del más allá, entonces el cacique "Tumatinga" (Tierra del amor sol), le cambió el nombre de "Tumatai", por el de Tumaco. Por Helena Jiménez Sicard de Lozano

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